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Escuelas de Pensamiento Económico



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Investigación desarrollada y enviada por: Sebastián Laza
seblaza@gmail.com
I. Introducción
La economía es la ciencia social que estudia la forma en que las sociedades asignan sus
recursos escasos a la producción de los bienes y servicios que van a satisfacer sus necesidades
(siempre crecientes). El estudio de la economía puede dividirse en dos grandes campos. La
teoría de los precios, o microeconomía, que explica cómo la interacción de la oferta y la
demanda en mercados con distintos niveles de competencia determinan los precios de cada bien,
el nivel de salarios, el margen de beneficios y las variaciones de las rentas. La microeconomía
parte del supuesto de comportamiento racional. Los ciudadanos gastarán su renta intentando
obtener la máxima satisfacción posible o, como dicen los analistas económicos, tratarán de
maximizar su utilidad. Por su parte, los empresarios intentarán obtener el máximo beneficio
posible por sobre sus costos de producción.
El segundo campo, el de la macroeconomía, comprende los problemas relativos al nivel de
empleo y al índice de ingresos o renta de un país. El estudio de la macroeconomía surgió con la
publicación de La teoría general sobre el empleo, el interés y el dinero (1936), del economista
británico John Maynard Keynes. Sus conclusiones sobre las fases de expansión y depresión
económica se centran en la demanda total, o agregada, de bienes y servicios por parte de
consumidores, inversores y gobiernos. Según Keynes, una demanda agregada insuficiente
generará desempleo; la solución estaría en incrementar la inversión de las empresas o del gasto
público, aunque para ello sea necesario tener un déficit presupuestario.
II. Principales escuelas de pensamiento económico a través del tiempo                  
Las cuestiones económicas han preocupado a muchos intelectuales a lo largo de los siglos. En la
antigua Grecia, Aristóteles y Platón disertaron sobre los problemas relativos a la riqueza, la
propiedad y el comercio. Durante la Edad Media predominaron las ideas de la Iglesia, se impuso
el Derecho Canónico, que condenaba la usura (el cobro de intereses abusivos a cambio de
efectivo) y consideraba que el comercio era una actividad inferior a la agricultura.                                                 
La economía, como ciencia moderna independiente de la filosofía y de la política, data de la
publicación de la obra Investigación sobre la naturaleza y causas de la riqueza de las naciones
(más conocida por el título abreviado de La riqueza de las naciones, 1776), del filósofo y
economista escocés Adam Smith. El mercantilismo y las especulaciones de los fisiócratas
precedieron a la economía clásica de Smith y sus seguidores del siglo XIX.
A. Mercantilismo 
El desarrollo de los modernos nacionalismos a lo largo del siglo XVI desvió la atención de los
pensadores de la época hacia cómo incrementar la riqueza y el poder de los estados nacionales.
La política económica que imperaba en aquella época, el mercantilismo, fomentaba el
autoabastecimiento de las naciones. Esta doctrina económica imperó en Inglaterra y en el resto
de Europa occidental desde el siglo XVI hasta el siglo XVIII.
Los mercantilistas consideraban que la riqueza de una nación dependía de la cantidad de oro y
plata que tuviese. Aparte de las minas de oro y plata descubiertas por España en el continente
americano, una nación sólo podía aumentar sus reservas de estos metales preciosos vendiendo
más productos a otros países de los que compraba. El conseguir una balanza de pagos con saldo
positivo implicaba que los demás países tenían que pagar la diferencia con oro y plata.
Los mercantilistas daban por sentado que su país estaría siempre en guerra con otros, o
preparándose para la próxima contienda. Si tenían oro y plata, los dirigentes podrían pagar a
mercenarios para combatir, como hizo el rey Jorge III de Inglaterra durante la guerra de la
Independencia estadounidense. En caso de necesidad, el monarca también podría comprar
armas, uniformes y comida para los soldados.  Jean. B. Colbert (1619-1683), ministro de Luis
XIV, institucionalizó la exportación de productos franceses para crear oro y a cuyos efectos
desarrolló de forma muy importante la industria gala.
Esta preocupación mercantilista por acumular metales preciosos también afectaba a la política
interna. Era imprescindible que los salarios fueran bajos y que la población creciese. Una
población numerosa y mal pagada produciría muchos bienes a un precio lo suficiente bajo como
para poder venderlos en el exterior. Se obligaba a la gente a trabajar jornadas largas, y se
consideraba un despilfarro el consumo de té, ginebra, tejidos de seda, entre otros. De esta
filosofía también se deducía que era positivo para la economía de un país el trabajo infantil. Un
autor mercantilista tenía un plan para los niños de los pobres: "cuando estos niños tienen cuatro
años, hay que llevarlos al asilo para pobres de la región, donde se les enseñará a leer durante dos
horas al día, y se les tendrá trabajando el resto del día en las tareas que mejor se ajusten a su
edad, fuerza y capacidad".
B. Fisiocracia
Esta doctrina económica estuvo en boga en Francia durante la segunda mitad del siglo XVIII y
surgió como una reacción ante las políticas restrictivas del mercantilismo. El fundador de la
escuela, François Quesnay, era médico de cabecera en la corte del rey Luis XV. Su libro más
conocido, Tableau Économique (1758), intentaba establecer los flujos de ingresos en una
economía, anticipándose a la contabilidad nacional, creada en el siglo XX. Según los fisiócratas,
toda la riqueza era generada por la agricultura; gracias al comercio, esta riqueza pasaba de los
agricultores al resto de la sociedad. Los fisiócratas eran partidarios del libre comercio y del
laissez-faire (doctrina que defiende que los gobiernos no deben intervenir en la economía).
También sostenían que los ingresos del Estado tenían que provenir de un único impuesto que
debía gravar a la actividad primaria, la única fuente de riqueza para ellos. Adam Smith conoció a
los principales fisiócratas y escribió sobre sus doctrinas, casi siempre de forma positiva.
C. Escuela Clásica   
Como cuerpo teórico coherente, la escuela clásica de pensamiento económico parte de los
escritos de Smith, continúa con la obra de los economistas británicos Thomas Robert Malthus y
David Ricardo, y culmina con la síntesis de John Stuart Mill, discípulo de Ricardo. Aunque
fueron frecuentes las divergencias entre los economistas desde la publicación de La Riqueza de
las Naciones (1776) de Smith hasta la de Principios de Economía Política (1848) de Mill, los
economistas pertenecientes a esta escuela coincidían en los conceptos principales. Todos
defendían la propiedad privada, los mercados y creían, como decía Mill, que "sólo a través del
principio de la competencia tiene la economía política una pretensión de ser ciencia". Compartían
la desconfianza de Smith hacia los gobiernos, y su fe ciega en el poder del egoísmo y su famosa
"mano invisible", que hacía posible que el bienestar social se alcanzara mediante la búsqueda
individual del interés personal. Los clásicos tomaron de Ricardo el concepto de rendimientos
decrecientes, que afirma que a medida que se aumenta la fuerza de trabajo y el capital que se
utiliza para labrar la tierra, disminuyen los rendimientos o, como decía Ricardo, "superada cierta
etapa, no muy avanzada, el progreso de la agricultura disminuye de una forma paulatina".
El alcance de la ciencia económica se amplió de manera considerable cuando Smith subrayó el
papel del consumo sobre el de la producción. Smith confiaba en que era posible aumentar el nivel
general de vida del conjunto de la comunidad. Defendía que era esencial permitir que los
individuos intentaran alcanzar su propio bienestar como medio para aumentar la prosperidad de
toda la sociedad.
En el lado opuesto, Malthus, en su conocido e influyente Ensayo sobre el Principio de la
Población (1798), planteaba la nota pesimista de la Escuela Clásica, al afirmar que las
esperanzas de mayor prosperidad se escollarían contra la roca de un excesivo crecimiento de la
población. Según Malthus, los alimentos sólo aumentaban adecuándose a una progresión
aritmética (2-4-6-8-10, etc.), mientras que la población se duplicaba cada generación (2-4-8-16-
32, etc.), salvo que esta tendencia se controlara, o por la naturaleza o por la propia prudencia de
la especie. Malthus sostenía que el control natural era "positivo": "El poder de la población es tan
superior al poder de la tierra para permitir la subsistencia del hombre, que la muerte prematura
tiene que frenar hasta cierto punto el crecimiento del ser humano". Este procedimiento de frenar
el crecimiento eran las guerras, las epidemias, la peste, las plagas, los vicios humanos y las
hambrunas, que se combinaban para controlar el volumen de la población mundial y limitarlo a la
oferta de alimentos.
La única forma de escapar a este imperativo de la humanidad y de los horrores de un control
positivo de la naturaleza, era la limitación voluntaria del crecimiento de la población, no mediante
un control de natalidad, contrario a las convicciones religiosas de Malthus, sino retrasando la
edad nupcial, reduciendo así el volumen de las familias. Las doctrinas pesimistas de este autor
clásico dieron a la economía el sobrenombre de "ciencia lúgubre".
Los Principios de Economía Política de Mill constituyeron el centro de esta ciencia hasta finales
del siglo XIX. Aunque Mill aceptaba las teorías de sus predecesores clásicos, confiaba más en la
posibilidad de educar a la clase obrera para que limitase su reproducción de lo que lo hacían
Ricardo y Malthus. Además, Mill era un reformista que quería gravar con fuerza las herencias, e
incluso permitir que el gobierno asumiera un mayor protagonismo a la hora de proteger a los
niños y a los trabajadores. Fue muy crítico con las prácticas que desarrollaban las empresas y
favorecía la gestión cooperativa de las fábricas por parte de los trabajadores. Mill representó un
puente entre la economía clásica del laissez-faire y el Estado de Bienestar.
Acerca de los mercados, los economistas clásicos aceptaban la "ley de Say", formulada por el
economista francés Jean Baptiste Say. Esta ley sostiene que el riesgo de un desempleo masivo
en una economía competitiva es despreciable, porque la oferta crea su propia demanda, limitada
por la cantidad de mano de obra y los recursos naturales disponibles para producir. Cada
aumento de la producción aumenta los salarios y los demás ingresos que se necesitan para poder
comprar esa cantidad adicional producida.
D. Marxismo (algunos autores lo ponen dentro de la Escuela Clásica)  
La oposición a la Escuela Clásica provino de los primeros autores socialistas, como el filósofo
social francés Claude Henri de Rouvroy conde de Saint-Simon, y el utópico británico Robert
Owen. Sin embargo, fue Karl Marx el autor de las teorías económicas socialistas más
importantes, manifiestas en su principal trabajo, El Capital (3 vols., 1867-1894).
Para la perspectiva clásica del capitalismo, el marxismo representó una seria recusación, aunque
no dejaba de ser, en algunos aspectos, una variante de la temática clásica. Por ejemplo, Marx
adoptó la teoría del valor trabajo de Ricardo. Con algunas matizaciones, Ricardo explicó que los
precios eran la consecuencia de la cantidad de trabajo que se necesitaba para producir un bien.
Ricardo formuló esta teoría del valor para facilitar el análisis, de forma que se pudiera entender
la diversidad de precios. Para Marx, la teoría del valor trabajo representaba la clave del modo de
proceder del capitalismo, la causa de todos los abusos y de toda la explotación generada por un
sistema injusto.
Exiliado de Alemania, Marx pasó muchos años en Londres, donde vivió gracias a la ayuda de su
amigo y colaborador Friedrich Engels, y a los ingresos derivados de sus ocasionales
contribuciones en la prensa. Desarrolló su extensa teoría en la biblioteca del Museo Británico.
Los estudios históricos y los análisis económicos de Marx convencieron a Engels de que los
beneficios y los demás ingresos procedentes de una explotación sin escrúpulos de las
propiedades y las rentas son el resultado del fraude y el poder que ejercen los fuertes sobre los
débiles. Sobre esta crítica se alza la crítica económica que desemboca en la certificación
histórica de la lucha de clases.
La "acumulación primitiva" en la historia económica de Inglaterra fue posible gracias a la
delimitación y al cercamiento de las tierras. Durante los siglos XVII y XVIII los terratenientes
utilizaron su poder en el Parlamento para quitar a los agricultores los derechos que por tradición
tenían sobre las tierras comunales. Al privatizar estas tierras, empujaron a sus víctimas a las
ciudades y a las fábricas.
Sin tierras ni herramientas, los hombres, las mujeres y los niños tenían que trabajar para
conseguir un salario. Así, el principal conflicto, según Marx, se producía entre la denominada
clase capitalista, que detentaba la propiedad de los medios de producción (fábricas y máquinas) y
la clase trabajadora o proletariado, que no tenía nada, salvo sus propias manos. La explotación,
eje de la doctrina de Karl Marx, se mide por la capacidad de los capitalistas para pagar sólo
salarios de subsistencia a sus empleados, obteniendo de su trabajo un beneficio (o plusvalía), que
era la diferencia entre los salarios pagados y los precios de venta de los bienes en los mercados.
Aunque en el Manifiesto Comunista (1848) Marx y Engels pagaban un pequeño tributo a los
logros materiales del capitalismo, estaban convencidos que estos logros eran transitorios y que
las contradicciones inherentes al capitalismo y al proceso de lucha de clases terminarían por
destruirlo, al igual que en el pasado había ocurrido con el extinto feudalismo medieval.
A este respecto, los escritos de Marx se alejan de la tradición de la economía clásica inglesa,
siguiendo la metafísica del filósofo alemán Georg Wilhelm Friedrich Hegel, el cual consideraba
que la historia de la humanidad y de la filosofía era una progresión dialéctica: tesis, antítesis y
síntesis. Por ejemplo, una tesis puede ser un conjunto de acuerdos económicos, como el
feudalismo o el capitalismo. Su contrapuesto, o antítesis, sería, por ejemplo, el socialismo, como
sistema contrario al capitalismo. La confrontación de la tesis y la antítesis daría paso a una
evolución, que sería la síntesis, en este caso, el comunismo que permite combinar la tecnología
capitalista con la propiedad pública de las fábricas y las granjas.
A largo plazo, Marx creía que el sistema capitalista desaparecería debido a que su tendencia a
acumular la riqueza en unas pocas manos provocaría crecientes crisis debidas al exceso de
oferta y a un progresivo aumento del desempleo. Para Marx, la contradicción entre los adelantos
tecnológicos, y el consiguiente aumento de la eficacia productiva y la reducción del poder
adquisitivo que impediría adquirir las cantidades adicionales de productos, sería la causa del
hundimiento del capitalismo.
Según Marx, las crisis del capitalismo se reflejarían en un desplome de los beneficios, una mayor
conflictividad entre trabajadores y empresarios e importantes depresiones económicas. El
resultado de esta lucha de clases culminaría en la revolución y en el avance hacia, en primer
lugar, el socialismo, para al fin avanzar hacia la implantación gradual del comunismo. En una
primera etapa todavía sería necesario tener un Estado que eliminara la resistencia de los
capitalistas. Cada trabajador sería remunerado en función de su aportación a la sociedad.
Cuando se implantara el comunismo, el Estado, cuyo objetivo principal consiste en oprimir a las
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